La investigación de los mamíferos marinos en México



Los mamíferos marinos son un selecto grupo de mamíferos placentarios que incursionaron y se adaptaron a distintos ambientes acuáticos de agua dulce y marinos. Aparecieron en diferentes periodos geológicos posteriores a la desaparición de los dinosaurios, por lo que sus linajes son diversos en cuanto a su ancestro inmediato. Por ejemplo, los cetáceos, los delfines y las ballenas, descienden de ancestros herbívoros cuyo origen se remonta a 55 millones de años, relacionados con un grupo de artiodáctilos que incluye a especies como los hipopótamos, los cerdos y los camellos. Mientras que otro grupo como los sirenios, los manatíes y los dugongos, descienden de un ancestro común de hace 50 millones de años, que dio también origen a los elefantes y a un grupo extinto de mamíferos marinos llamados Desmostylia. Los fósiles de los Desmostylia son enigmáticos ya que en su forma se parecen un poco a los hipopótamos, pero sus hábitos eran carnívoros y se han encontrado en las márgenes del Pacífico norte incluido México.


En el caso de carnívoros como las nutrias marinas, es claro observar que están cercanamente emparentadas con las nutrias de río y éstas a su vez, con los visones y los cacomixtles, aunque su aparición es mucho más reciente, entre 4 y 5 millones de años. El grupo más diverso de carnívoros marinos, los Pinnipedia, focas, lobos marinos y morsas, se originaron de especies semejantes a los osos y mapaches actuales hace entre 25 y 27 millones de años.


En nuestro país están presentes prácticamente todas las familias de cetáceos excepto por los delfines de río como el del Amazonas, superfamilia Platanistoidea, la beluga; y el narval, Monodontidae, una familia de una sola especie, como la ballena franca pigmea, Neobalaenidae. En cuanto a los pinnípedos, de las tres familias solo falta la de las morsas, Odobenidae. Sin embargo, es interesante notar que la costa occidental de Baja California fue escenario en la evolución de las morsas, pues se han encontrado fósiles de estos organismos.


México goza de una gran diversidad de mamíferos marinos, que de vez en cuando agrega alguna especie más a su lista con algún nuevo registro. En la actualidad este número es de aproximadamente 43 especies, que se han registrado de manera fidedigna. Esta característica hace que la investigación científica en este grupo de especies, tenga un potencial de desarrollo muy grande en nuestro país, sin embargo, el avance de las ciencias dedicadas a los mamíferos marinos no ha sido fácil y en algunos momentos no sólo ha sufrido de periodos carentes de interés y apoyo por parte de las instituciones académicas, sino de situaciones en las que se ha desalentado sistemáticamente su estudio.


Un aspecto interesante de la diversidad de los mamíferos marinos en México es su largo litoral, con costas en dos océanos y en las que confluyen regímenes oceanográficos diversos y complejos. Esta diversidad de ambientes promueve la existencia de comunidades de mamíferos marinos muy características o especies con poblaciones que muestran variaciones en su historia de vida, al ocupar un ámbito de distribución geográfico muy amplio. Tal es el caso de los delfines llamados tursiones, Tursiops truncatus, que se encuentran en todas las costas del país; o el lobo marino de California, Zalophus californianus, que se reproduce en ambos lados de la península de Baja California. Sin embargo y a pesar de ese rico potencial, la investigación científica sobre mamíferos marinos en México comienza hace apenas cincuenta años. Esta historia del desarrollo de la investigación de la mastozoología marina se puede dividir en tres periodos y que denominaré en función del papel que distintos personajes de su historia han desempeñado; 1) Los pioneros, 2) Los fundadores y 3) Los impulsores.



Los pioneros

Los primeros estudios científicos realizados en México fueron los de Julio Berdegué en 1956, quien se interesó por el elefante marino, el lobo fino de Guadalupe y la ballena gris principalmente. Con Berdegué se inicia formalmente la investigación científica de los mamíferos marinos y poco después la continúan los estudios de Daniel LluchóBelda, 1969, cuya aportación al estudio del lobo marino de California aún se refiere de manera frecuente. Sin embargo estos investigadores no formaron escuela en este campo y sería hasta la llegada del doctor Bernardo Villa Ramírez, que se inicia un esfuerzo de investigación continuo. El doctor Villa, cuyos estudios principalmente en murciélagos le valieron reconocimiento internacional, comienza a interesarse en la vaquita o marsopa del Golfo de California, Phocoena sinus, un pequeño mamífero endémico de nuestro país. Es esta especie quizás la que más claramente caracteriza el paso de Bernardo Villa en la investigación de los mamíferos marinos. Aparte de sus aportaciones científicas y la formación de investigadores, destaca su tenaz labor como conservacionista. Su esfuerzo cobra relevancia cuando después de muchos años de alertar sobre la situación crítica de la vaquita, el gobierno de México a través de la entonces Secretaría de Pesca, creó el Comité Técnico para la Preservación de la Totoaba y la Vaquita, y nombró al doctor Bernardo Villa como su presidente. Este comité debería promover la investigación y conservación tanto del pez llamado totoaba, Totoaba macdonaldi, como de la vaquita; ambas especies amenazadas hasta el presente por actividades pesqueras que usan redes de enmalle. A partir de entonces se inició una lucha por parte de muchos investigadores y conservacionistas mexicanos y extranjeros, que entre otros logros presentaron la declaración de la Reserva de la Biosfera del Alto Golfo de California y Delta del Río Colorado, una zona que si bien se descubrió posteriormente y ha constituido un paso relevante en su conservación, no protege de manera completa la distribución de la vaquita.



Los fundadores

Además de haber sido uno de los pioneros de la mastozoología marina, el doctor

Bernardo Villa también toma parte en la etapa de Los impulsores, un grupo de investigadores y funcionarios que tuvieron la visión de fundar en la ciudad de La Paz, B.C.S., la Sociedad Mexicana para el Estudio de los Mamíferos Marinos, A. C., la somemma. Entre los personajes más relevantes se encontraban el doctor Félix Córdoba Alva, el doctor Bernardo Villa Ramírez y el maestro Carlos de Alba Pérez. Sin embargo es justo reconocer que la idea original y el mayor impulso estratégico para la fundación de la somemma se debió al doctor Félix Córdoba Alva, quien siendo un renombrado inmunólogo a nivel internacional y entonces director del Centro de Investigaciones Biológicas del Noreste (Cibnor), y también su fundador, organizó las primeras Reuniones para el Estudio de los Mamíferos Marinos, en La Paz, a partir de 1975, que servirían de base para la posterior fundación de la somemma en 1979. Durante la fundación de la somemma, el doctor Félix Córdoba evitó discretamente dejar su nombre en los estatutos originales, aunque generosamente incluyó el mío que recién comenzaba mis estudios en mamíferos marinos. Esta decisión provocó que al paso del tiempo las nuevas generaciones ignoraran el relevante papel que el doctor Córdoba desempeñó en el desarrollo de la investigación de mamíferos marinos de México.


Los doctores Lloyd T. Findley y Anelio Aguayo Lobo, influyeron también en el desarrollo de la investigación en México. El doctor Findley en el Tecnológico de Monterrey, en Guaymas, Son., cuyo grupo de investigación lamentablemente desapareció; y el Dr. Anelio Aguayo en la Facultad de Ciencias de la unam, y cuyo laboratorio de tortugas y mamíferos marinos, cambió su enfoque multidisciplinario al del estudio de la genética y la evolución.


Mas allá de los nombres, es posible decir que uno de los motores principales en el desarrollo de la investigación de mamíferos marinos en México, ha sido el esfuerzo comunitario de todos los miembros de la somemma, al mantener un foro de difusión de la ciencia que aglutina tanto a los investigadores ya formados como a las nuevas generaciones.



Los impulsores


Una vez fundada la somemma las reuniones científicas anuales se hacen más conocidas y comienza a incrementarse el número de informes de investigación en cada reunión. Este desarrollo de la investigación estuvo asociado a la ubicación de varios investigadores en distintas instituciones a lo largo del país, quienes han logrado mantener el estudio de los mamíferos marinos de manera continua.


En relación al desarrollo de la investigación, muestra por un lado, la tendencia de continuo crecimiento de las presentaciones con algunos pulsos en 1986, 1995ó1997 y un máximo que se estabiliza en los años del 2000 al 2004. A partir de este último año las reuniones se llevan al cabo cada 2 años y en noviembre 2006 se organizó una reunión conjunta entre la somemma y la Sociedad Latinoamericana de Mamíferos Acuáticos, que tuvo una participación de 252 informes. Esta reunión no se considera para este análisis, debido a que reflejaría más bien la investigación en Latinoamérica y fue un evento que probablemente se repita rara vez.


La participación de informes hechos por investigadores mexicanos predomina sobre la de extranjeros, con excepción de 1986, cuando la reunión de somemma tuvo lugar en Guaymas, Son. Esa reunión en particular fue organizada por el Tecnológico de Monterrey y acudieron muchos investigadores extranjeros como respuesta a una intensa campaña de invitación. Le siguen a México en frecuencia de estudios presentados por científicos: Estados Unidos, Chile y Colombia.


En los últimos años se puede observar que el número de estudios presentados en la somemma se ha estabilizado en alrededor de 70, lo que puede indicar un cierto grado de saturación de los grupos de investigación del país, que se mencionarán mas adelante.


Se muestra la misma tendencia anual de presentaciones organizada en términos del grupo de mamíferos marinos que abordan las investigaciones. Las investigaciones en cetáceos, las ballenas y los delfines siempre han sido las mas numerosas seguidas de la de pinnípedos, que son los lobos marinos y las focas; y sirenios, que son el dugong y el manatí. Se incluye también a los mustélidos, que son las nutrias, y el grupo de mamíferos marinos extintos llamado Demostylia. También existen estudios paleontológicos en los demás grupos taxonómicos, pero se refieren a especies que claramente pertenecen a alguno de los grupos aún existente. Una posible explicación de la mayor cantidad de estudios en cetáceos, podría ser la mayor diversidad de este grupo, sin embargo la mayoría de los estudios de cetáceos en México se han concentrado en la ballena gris, ballena jorobada, ballena azul, el cachalote y el tursión.


Estas especies de cetáceos son las más estudiadas en gran parte porque son mas fáciles de observar, ya sea porque residen de manera permanente en nuestras costas como los tursiones, o tienen migraciones invernales regulares que ocupan para su reproducción año con año. Ese es el caso por ejemplo de la ballena gris, cuyas áreas de reproducción a nivel mundial, se encuentran exclusivamente en las lagunas costeras de la costa occidental de Baja California.


El mismo caso se repite con los pinnípedos, el lobo marino de California es la especie mas estudiada de las cuatro especies que existen en México, debido a que es la especie de pinnípedo más abundante y de mayor distribución del país.


El hecho de que las especies más estudiadas tanto de pinnípedos como de cetáceos, sean aquellas que se encuentran en la costa del Pacífico norte de México, tiene un efecto sobre las regiones del país en donde se ha realizado más esfuerzo de investigación.


En la figura 3, se muestra la composición anual de las reuniones científicas de la somemma, con relación a las zonas generales de nuestro litoral. La costa del Pacifico incluye por un lado el Golfo de California (figura 4) y por otro el resto de la costa del Pacífico de México. En el caso de la costa atlántica, se muestra la tendencia en el número de estudios en el Golfo de México y en el Mar Caribe. El tema denominado -General- involucra trabajos de discusión que no incluyen muestreos específicos en algún lugar de México, mientras que la categoría óOtrosó, se refiere a estudios realizados en otros países y que fueron presentados en las reuniones de somemma.


Tomando en cuenta esta regionalización, la mayor parte de los estudios realizados en México se ubican en la costa del Pacifico, pero principalmente concentrados en el Golfo de California en donde residen 13 colonias reproductoras de lobo marino, varias poblaciones de tursiones y la presencia estacional de la ballena azul, la ballena jorobada y el cachalote, entre otros. Esta distribución geográfica de estudios sugiere la necesidad de más investigación en el Golfo de México, una región expuesta a impactos como la pesca excesiva, la contaminación provocada por la industria petrolera y el tráfico de embarcaciones, entre otros.


La investigación de mamíferos en México por otra parte, ha avanzado con respecto al tipo de estudios que se realizan. En este proceso de desarrollo, al inicio los principales problemas eran tan básicos como conocer qué especies existen en México, en dónde se encuentran y qué abundancia tienen. En la figura 5, se puede observar que el tema denominado óPoblaciónó constituye uno de los más frecuentes y en él se incluyen tanto estimaciones de población, nuevos registros, distribución geográfica, reporte de varamientos, etcétera. Los estudios sobre listas taxonómicas y diversidad de mamíferos marinos en distintas regiones se enlistan por separado bajo el tema -Diversidad-, mientras que los estudios del comportamiento animal bajo el tema de -Conducta-. Es claro que conforme ha aumentado el número de estudios también lo han hecho el número de ciencias involucradas. En sus inicios dominaron los estudios de -Población-, -Conducta- y óDiversidadó, pero en la década de 1990, comenzaron a aparecer los primeros estudios de -Anatomía-, -Genética-, -Paleontología- y sobre impacto ambiental, programas de protección y manejo que quedan bajo el tema de -Conservación-.


En el periodo de 2000 a 2004, los temas de las investigaciones sobre los mamíferos marinos en México, han sido más diversos y en particular se nota un incremento en los estudios de -Ecología-.


Si hacemos un rápido resumen sobre la investigación de los mamíferos marinos, se podrían concluir algunos puntos:


1)Que la somemma ha tenido un papel relevante en el impulso de los estudios de mamíferos marinos en México,

2)  que las regiones más estudiadas son en general el Pacifico y en particular el Golfo de California,

3)que su mayor crecimiento se ha presentado en la década de 1990, coincidiendo con una diversificación en las ciencias involucradas,

4)que existe una aparente estabilización para los últimos cinco años con un aumento de la diversidad de temas y

5)que los grupos de mamíferos marinos más estudiados son los cetáceos y los pinnípedos, aunque parece ya presentarse en los últimos años un cierto grado de estabilización en la proporción de estudios dedicados a todos los grupos de especies.


Si bien la última parte del desarrollo de la investigación de mamíferos marinos en México, ha sido catalizada por la somemma, se ha conducido por un grupo de investigadores, Los impulsores, que se han consolidado en laboratorios o grupos de investigación en distintas partes del país. La Tabla 2, enlista las instituciones que cuentan o con programas de postgrado bien desarrollados que involucran el estudio de mamíferos marinos, o donde existe al menos un investigador de tiempo completo cuya tarea principal es la investigación de mamíferos marinos.



El futuro de la investigación


La información mostrada aquí, tiene como propósito ofrecer un panorama general de investigación en México que pueda orientar a los jóvenes investigadores hacia dónde dirigir sus esfuerzos en el momento actual, si su interés es incursionar en la investigación de los mamíferos marinos.


El futuro de cualquier ciencia es impredecible, más en un país como el nuestro en donde los efectos de la economía tienen un impacto importante en el presupuesto de la ciencia. Sin embargo es posible decir que mientras existan instituciones consolidadas como las universidades e institutos y el apoyo a la ciencia como el Conacyt, habrá posibilidades de que la investigación sobre los mamíferos marinos continúe y avance. Algunas preguntas que podrían interesar a los jóvenes investigadores que han considerado hacer estudios en este grupo podrían ser, Àhacia dónde se dirige la investigación de los mamíferos marinos en México? ÀEs posible tener un futuro como profesionista en este tema?, Àqué opciones existen para dedicarse al estudio o la conservación de los mamíferos marinos?



Hacia dónde se dirige la investigación


La investigación se ha diversificado después de generar información básica sobre la presencia, la abundancia y los aspectos biológicos y ecológicos de las especies en México, principalmente de aquellas que son más comunes, abundantes o requieren mayor atención por su estatus de amenaza o peligro de extinción. En los últimos años es más frecuente observar estudios genéticos de las poblaciones; de aspectos ecológicos sobre la interacción de los mamíferos marinos y la actividad pesquera o turística; sobre la variabilidad alimentaria, la dinámica de población y los efectos de perturbaciones oceanográficas como óEl Niñoó en las poblaciones de mamíferos marinos, entre otros.


Se requieren en el futuro más estudios para evaluar el estado de salud de las poblaciones y cómo ésta es afectada por variables presentes en su hábitat, ya sean naturales o de origen humano, tanto a mediano como a largo plazo. Se espera que estudios interdisciplinarios permitan hacer evaluaciones más completas y efectivas del estado de las poblaciones de mamíferos marinos del país y de su vulnerabilidad ante la modificación del clima, tanto a nivel regional, pues muchas especies tienen distribuciones amplias como los rorcuales; como a nivel local, especies que tienen distribución restringida como la vaquita.


Se vislumbra una demanda mayor de estudios de modelación estadística o matemática que involucren bases de datos de naturaleza multidisciplinaria, los jóvenes investigadores deberán estar mejor preparados con herramientas de tipo analítico cada vez más sofisticadas, en química, en ecología y en matemáticas entre otras, para abordar problemas más complejos. La investigación en mamíferos marinos deberá pasar del dominio de la investigación descriptiva, a una fase en que la investigación de tipo experimental sea más frecuente y se busque hacer predicciones para un medio ambiente menos estable.



Cómo visualizan otros investigadores su

investigación futura


Consultando a algunos colegas, a quienes agradezco puntualmente por su participación, creí interesante conocer directamente cómo ven ellos mismos su investigación en el futuro cercano, por lo que en seguida enlisto brevemente sus opiniones.


La doctora Gisela Haeckel del cicese, espera que la información que genera sea usada en el futuro próximo por las instancias que toman decisiones de manejo en las áreas naturales protegidas existentes y de nueva creación. Pretende que la información sobre distribución y abundancia de cetáceos sirva para zonificar estas áreas en relación a zonas sensibles a actividades humanas y susceptibles de aprovechamiento de bajo impacto, como la observación turística.


La doctora Yolanda Schramm de la Universidad Autónoma de Baja California, también centra su interés en la generación de información dirigida a la conservación, pero con énfasis en el conocimiento genético. Con ello piensa que es posible tener una idea clara de la estructura de las poblaciones y sus límites geográficos, considerando los cambios ambientales producidos por el ser humano. Esta información es en extremo útil cuando se intenta tomar decisiones de manejo y conservación de las poblaciones y se pretende lograr una mayor eficiencia en las medidas a tomar y en los recursos a invertir.


El doctor Luis Medrano de la Facultad de Ciencias de la unam, estudia a los mamíferos marinos con el fin de conocer su origen como especies, la relación entre la ontogenia, particularmente el crecimiento, y la evolución, pero además está interesado en entender la evolución de la mastofauna mexicana en general y la historia de su interacción con la especie humana.


El doctor León Olivera de la ujat de Tabasco, esta interesado en estimar la situación del manatí y su hábitat en el sur del Golfo de México, e incluye la evaluación de técnicas de observación y monitoreo de los animales, las causas y el registro de la mortalidad y la ecología básica del manatí en sistemas fluvioólagunares. Con ello intentará apoyar los esfuerzos enotras regiones de México y de otros países con ambientes similares.



¿Hacer una carrera científica en el estudio de

los mamíferos marinos?


En cuanto a la posibilidad de hacer una carrera científica en el ámbito de los mamíferos marinos, es importante reconocer que hay mucho interés de los jóvenes en este grupo de especies, además de que existen más opciones que en el pasado para realizar estudios a nivel de posgrado. Sin embargo como en cualquier otra actividad profesional, existen muchas limitaciones para absorber al creciente número de investigadores. En este sentido, es posible decir que un joven investigador dedicado y tenaz, tendrá siempre un lugar y posibilidades de desarrollo en la investigación en México, incluida la de este grupo de especies.


Algunas opciones que se han aplicado en otros países es la formación de cooperativas de investigadores que forman organizaciones no gubernamentales, ong, y en conjunto obtienen recursos de distintas instancias nacionales o internacionales que les permiten desarrollar investigación. Estas ong pueden tener una fuerte componente de conservación y educación, con lo cual amplían la búsqueda de distintos fondos. En algunas áreas del conocimiento como ecología, taxonomía y sistemática, es posible hacer investigación sin grandes presupuestos, siempre que haya una mente preparada e ingeniosa para plantear preguntas relevantes y logísticas de trabajo económicas.

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Presentación particular

Botánica
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Ecología
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13 de octubre de 2009

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